Probablemente conozcas el efecto Google, aunque hayas escuchado hablar de él: el primer hallazgo riguroso en la investigación en auge sobre cómo la tecnología digital afecta la cognición humana. También se conoce como amnesia digital, y funciona de la siguiente manera: cuando sabemos dónde encontrar una información y cuando requiere poco esfuerzo hacerlo, es menos probable que recordemos esa información, el “Google Effect” hace que nuestros cerebros no aprueben retener o recordar hechos como “el ojo de un avestruz es más grande que su cerebro”, cuando sabemos que están a solo unas pocas teclas de distancia ya que “Cuando lo necesitemos, lo buscaremos”.

“Debido a que los motores de búsqueda están continuamente disponibles para nosotros, a menudo podemos sentir que no necesitamos codificar la información internamente”. Almacenar información requiere esfuerzo mental, es por eso que estudiamos antes de los exámenes y preparamos las presentaciones, así que a menos que sienta la necesidad de codificar algo en un recuerdo, no lo intentamos.

Resultado: nuestro recuerdo de la anatomía del avestruz y mucho más se disipa como espuma en un capuchino.

Es tentador saltar del efecto Google a las visiones distópicas de muñecos de cabeza hueca que ni siquiera recuerdan la ruta a casa (muchas gracias, GPS por saber guiarnos), y mucho menos eventos clave de la historia. Pero si bien los efectos a corto plazo de la tecnología digital sobre lo que recordamos y cómo pensamos son reales, las consecuencias a largo plazo son desconocidas; la tecnología es simplemente demasiado nueva para que los científicos la hayan descubierto.

Las personas pasan un promedio de 3 a 5 minutos en su computadora trabajando en la tarea en cuestión antes de cambiar a Facebook u otros sitios web atractivos.

Antes de presionar el botón de pánico, vale la pena recordar que hemos sido de esta manera antes. Platón, por ejemplo, lamentó la extensión de la escritura, advirtiendo que diezmaría la capacidad de las personas para recordar (¿por qué hacer el esfuerzo de introducir información en su cerebro cuando puede simplemente consultar un práctico papiro?). Por otro lado, aunque escribir no desencadenó un apocalipsis cognitivo, los científicos están encontrando cada vez más evidencia de que los teléfonos inteligentes y el uso de Internet ya están afectando la cognición.

El efecto Google? Probablemente todos lo hemos experimentado. “A veces me paso unos minutos tratando de recordar algún hecho” -como si una persona famosa está viva o muerta, o qué actor salía en una película en particular- “y si puedo recuperarlo de mi memoria, está ahí cuando lo intento recordarlo dos, cinco, siete días después “, dijo el psicólogo Larry Rosen, profesor emérito de la Universidad Estatal de California. “Pero si lo buscas en internet, lo olvido muy rápido”. Si puedes hacer cualquier pregunta el dispositivo, en lugar de tratar de recordar la respuesta o hacer la gimnasia mental ,de por ejemplo, convertir grados Celsius a Fahrenheit.

“Hacer eso es profundamente impactante”, dijo Rosen. “Afecta su memoria así como su estrategia para recuperar recuerdos”. Cada vez que avanzamos mentalmente por esa cadena fortalecemos las sinapsis que conectan una neurona con la siguiente. El solo hecho de recuperar una memoria hace que sea más fácil recordarla la próxima vez. Si sucumbimos al cebo que se volvió ridículamente fácil con los teléfonos inteligentes, eso no sucede y atrofiamos nuestro potencial cerebral.

A lo que el nativo digital podría decir, ¿y qué? Todavía puedo buscar lo que necesito, siempre que lo necesito. Desafortunadamente, cuando la información ya no es accesible para nuestra mente consciente, sino que solo se puede buscar, la creatividad sufre y va disminuyendo. Las nuevas ideas provienen de nuevas combinaciones de elementos dispares, aparentemente no relacionados. Del mismo modo que tener muchos tipos de Legos te permite construir estructuras más imaginativas, cuantos más elementos tengas en tu cerebro, las combinaciones más posibles que existen, y más oportunidades para una idea creativa o invención. Por lo tanto, descargar cada vez más conocimiento a Internet amenaza los cimientos de la creatividad.

Además de permitirnos externalizar la memoria, los teléfonos inteligentes nos permiten evitar actividades que a mucha gente le resultan difíciles, aburridas o incluso dolorosas: soñar despierta, introspectar internamente, pensar en problemas. Parece que todos son tan erosivo que casi la mitad de las personas en un experimento de 2014 cuyos teléfonos inteligentes fueron quitados brevemente, preferían recibir descargas eléctricas que estar solos con sus pensamientos. Sin embargo, seguramente nuestras vidas mentales son cada vez más pobres cada vez que revisamos Facebook o jugamos a Candy Crush en lugar de soñar despierto.

Pero, ¿por qué no deberíamos abrir la aplicación? La pregunta es innegable. Cada uno de nosotros hemos descargado un promedio de casi 30 aplicaciones móviles y pasamos 87 horas al mes navegando por internet a través de un teléfono inteligente, según la empresa de marketing digital Smart Insights. Como resultado, las distracciones están a solo un clic de distancia, y somos realmente muy debiles para resistir las distracciones. Nuestros cerebros evolucionaron para amar la novedad (tal vez los ancestros humanos que se sintieron atraídos por los nuevos entornos ganaron la batalla de la “supervivencia del más apto”), así que nos movemos entre diferentes aplicaciones y sitios web.

Como resultado, las personas pasan un promedio de solo tres o cinco minutos en su ordenador trabajando continuadamente, en la tarea en cuestión antes de cambiar a Facebook u otro sitio web atractivo. El efecto más pernicioso de la conmutación de tareas frenética y compulsiva que facilitan los teléfonos inteligentes es impedir el logro de objetivos, incluso los más pequeños. “No se puede alcanzar una meta compleja en tres minutos”, dijo Rosen. “Siempre ha habido distracciones, pero mientras te rindes solía requerir un esfuerzo, como levantarte y hacer un sándwich, ahora la distracción está en tu pantalla”.

La mera existencia de distracciones es dañina porque resistir las distracciones que vemos por el rabillo del ojo, requiere mucho esfuerzo. Midiendo la actividad cerebral, el neurocientífico Adam Gazzaley de la Universidad de California, San Francisco, descubrió que cuando las personas intentan ignorar las distracciones, requieren significativos recursos mentales. Las señales de la corteza prefrontal descienden a la corteza visual, suprimen la actividad neuronal y filtran de ese modo lo que las regiones cognitivas de orden superior del cerebro han considerado irrelevante. Hasta aquí todo bien.

El problema es que también se requieren las mismas regiones prefrontales para el juicio, la atención, la resolución de problemas, las opciones de pesaje y la memoria de trabajo, todo lo cual es necesario para lograr un objetivo. Nuestros cerebros tienen una capacidad limitada para hacer todo eso. Si la corteza prefrontal resiste poderosamente a las distracciones, no se está agachando para terminar el trabajo del trimestre, el informe de progreso mensual, las proyecciones de ventas u otro objetivo para el que se supone que está trabajando. “Todos estamos navegando en una autopista llena de interferencias” producida por la omnipresencia de la tecnología digital, escribieron Gazzaley y Rosen en su libro. Eso impide nuestra capacidad para lograr objetivos cotidianos, por no hablar de los más grandes que se basan en los más pequeños.

La constante competencia por nuestra atención de todas las cosas buenas en nuestro teléfono y otras pantallas significa que nos involucramos en lo que un científico de Microsoft llamó “atención parcial continua”. Simplemente no profundizamos en ninguna tarea o tema. ¿Eso tendrá consecuencias por lo inteligentes, creativos, inteligentes y reflexivos que somos? “Es muy pronto para saber”, dijo Rosen, “pero hay un gran experimento y somos ratas de laboratorio”.

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“Déjame buscar eso para ti” pueden ser algunas de las palabras más dañinas para nuestro cerebro. Los psicólogos han teorizado que el “Efecto Google” hace que nuestros recuerdos se debiliten debido simplemente al hecho de que sabemos que podemos buscar algo, lo que significa que no seguimos golpeando las vías que fortalecen la memoria. Mientras tanto, la investigación sugiere que confiar en el GPS debilita nuestra antigua habilidad para navegar por nuestro entorno. Y para colmo, el acceso a la información novedosa que aparece en nuestro teléfono significa que, según Deloitte, las personas en Europa, revisan sus teléfonos un promedio de 46 veces por día, lo que es más que un poco perturbador.